Pelastuskoiraksi nimitetään koiraa, joka on koulutettu siten, että sitä voidaan käyttää kadonneiden, eksyneiden tai sortuneisiin rakennuksiin jääneiden ihmisten etsinnöissä. Hälytysryhmän koirilta ja ohjaajilta vaaditaan koulutuksien ja suoritettujen kokeiden osalta ns. viranomaistaso ennen kuin he pääsevät osallistumaan etsintöihin.

Ohjaaja: Jotta ohjaaja voi osallistua etsintään, hänellä tulee olla suoritettuna vähintään Ensiapu 1 ja Etsintä 1 -kurssit. Lisäksi ohjaajan on oltava suunnistustaitoinen ja hänen on osattava käyttää viestintävälineitä. Etsinnöissä viestintä tapahtuu usein kännykällä, mutta myös radiopuhelimia käytetään. Suunnistustaidon lisäksi gps-osaaminen on suotavaa. Ohjaajan on oltava ehdottomasti "joukkuepelaaja", toiminta kun on ryhmätyötä usein vaativissakin olosuhteissa. Myös huumoritaju on avuksi silloin, kun väsymys iskee, hyttyset syövät, vettä tulee taivaan täydeltä tai jalat ovat polvia myöden mutaliejussa.

Koira: Pelastuskoira on avoin ja ystävällinen eikä pelkää outoja paikkoja, uusia tilanteita tai kovia ääniä. Se on hyvähermoinen, ketterä ja sitkeä. Pelastuskoirakokeita järjestetään kolmessa lajissa, joita ovat pelastuskoirien haku-, jälki- ja rauniokoe. Kaikissa kokeissa on kaksi tasoa (helpompi A- ja vaativampi B-taso). Viranomaistason koiralta vaaditaan vähintään yhdestä lajista B-taso. Myös palveluskoirakokeiden voittajaluokan tulokset (HK3, JK3, EK3) hyväksytään näihin vaatimuksiin.

Vaadittavat kokeet suorittaneen koirakon tulee lisäksi läpäistä VIRTA-tarkastus (pelastuskoirakon käyttöönottotarkastus viranomaiskäyttöön), joka on Suomen Palveluskoiraliiton ja Suomen Pelastuskoiraliiton yhdessä poliisin kanssa kehittämä käytännön etsintätilannetta simuloiva testi. VIRTA-tarkastus otetaan käyttöön vuoden 2014 alusta. Tätä ennenkin kaikki PPK:n hälytysryhmän koirat ovat läpäisseet vastaavankaltaisen testin, jonka valvojana on toiminut poliisiviranomainen.